Elizabeth oklamala celý svet. Aký je príbeh spoločnosti Theranos?

Je poobede 16. októbra 2015. Ste vlastníkom revolučného startupu zo Sillicon Valley, ktorý vďaka veľkým investorom za 12 rokov svojej existencie má hodnotu 9 miliárd amerických dolárov. Práve v tento deň vyjde článok vo Wallstreet Journal, ktorý vás a vašu spoločnosť obviňuje z podvodu a v preklade tvrdí, že predávate len teplú vodu v dobrom obale. Máte dve možnosti. Buď sa priznať a zniesť všetky straty alebo snažiť sa situáciu ustáť a tváriť sa, že vaša revolučná technológia funguje, prípadne ste už krôčik od toho, aby fungovala. Ste Elizabeth Holmesová a vlastníte polovicu v spoločnosti Theranos. A rozhodli ste sa pre druhú možnosť. Tento príbeh bude práve o žene, ktorá chcela byť Stevom Jobsom medicínskej diagnostiky, ale ako sa vraví na Slovensku, nevydalo.

V devätnástich založila startup

Elizabeth Holmesová sa narodila vo februári 1984 ako dcéra viceprezidenta spoločnosti Enron, ktorá neskôr kvôli účtovným podvodom zbankrotovala a zamestnankyne verejnej správy. Počas strednej školy sa zaujímala o programovanie a neskôr na Standfordskej Univerzite začala študovať chemické inžinierstvo, kde už ako 19-ročná v roku 2003 podala svoj prvý patent na vývoj náplaste s uvoľňovaním lieku. A hneď rok na to školu opustila a založila spoločnosť Real-Time Cures, ktorú neskôr premenovala na Theranos (therapy – diagnosis). Myšlienka celej spoločnosti bola jednoduchá   a to z pár kvapiek krvi vytiahnuť čo najviac dát a dostáť túto diagnostiku k pacientom domov. Skrátka každý by si behom pár minúť dokázal urobiť komplexné krvné vyšetrenie, nemusel by ísť na odber desiatok ml krvi a čakať na výsledky. Napriek tomu, že väčšina vedcov hovorila, že to z medicínskych dôvodov nie je možné a vždy je potrebné väčšie množstvo krvi, tak Elizabeth ich nepočúvala.

Prelomovým mal byť prístroj menom Edison, ktorý mal z pár kvapiek spraviť celú diagnostiku.

Koncom roka 2004 získala firma 6 miliónov dolárov od investorov. O šesť rokov neskôr to bolo 92 miliónov dolárov. Pravdou je, že v tom čase fungovala spoločnosť ešte v tichom móde. Nemala vlastný web a PR správy veľmi nevydávala. A aj samotný zamestnanci tušili len málo o spoločnosti v ktorej pracujú. Zmenilo sa to až v roku 2013, keď spoločnosť oznámila partnerstvo so sieťou lekárni Walgreens v ktorých mala diagnostika prebiehať. Hneď za tým s ňou spravil rozhovor šéfredaktor portálu Medscape, ktorý funguje ako hub štúdií a informácií pre lekárov. Od roku 2014 sa Holmesová objavovala čoraz viac v médiách. Chodila rečniť na Ted prednášky a spravidla bola v čiernom roláku, ktorý mal pripomínať Steva Jobsa, ktorý bol pre ňu životným vzorom. Zamestnanci hovorili o tom, že zámerne hovorila hlbším tónom hlasu, aby pôsobila vážnejšie.

Mala to byť revolúcia v diagnostike

Všimol si ju aj biznis magazín Fortune a Forbes ju označil za jednu zo self-made miliardárok a umiestnil ju na 110 pričku v rebríčku Forbes 400, ktorý obsahuje 400 najbohatších Američanov, ktorí vlastnia svoje aktíva v USA. V tom čase mal Theranos hodnotu 9 miliárd dolárov pričom v rámci venture kapitálu získal postupne celkovo 400 miliónov dolárov. Do konca roku 2014 mal Theranos 18 amerických patentov a 66 zahraničných patentov a počas roka 2015 uzavrel partnerstvá s ďalšími klinikami v Spojených štátoch amerických.

V časoch najväčšej slávy do roku 2015 nabrala Elizabeth do spoločnosti vplyvných ľudí a umiestnila ich do predstavenstva. Ako vidíte väčšina z nich sú vplyvní bývalí alebo súčasní politici či ľudia, ktorý toho veľa s medicínou nemajú. Elizabeth títo ľudia zabezpečili povesť, keďže ich mohla použiť ako argument pred investormi.

Do spoločnosti tak investovali ľudia ako mediálny magnát Rupert Murdoch (121 miliónov dolárov). Rodina Waltonovcov vlastniaca Walmart (150 miliónov dolárov) alebo bývalá ministerka školstva Betsy DeVos (100 miliónov dolárov).

Jeden článok zvrátil celý vývoj vo firme aj v jej živote

Zlomový bod v živote Elizabeth a aj v živote jej spoločnosti prišiel práve 16. októbra 2015, kedy novinár Wallstreet journal a dvojnásobný držiteľ Pulitzerovej ceny John Carreyrou vydal investigatívny článok na ktorom pracoval niekoľko mesiacov. John z výpovedí zamestnancov, ale aj pacientov zistil, že výsledky, ktoré poskytuje Theranos nie sú vôbec presné a pri väčšine parametrov uchádzajú mimo prijateľnej tolerancie. V niektorých prípadoch mali byť dokonca teoreticky pacienti mŕtvi. Rovnako prístroj Edison, ktorý mal z pár kvapiek krvi určiť 240 parametrov od glukózy po rakovinu bol v podstate nanič a dokázal určiť len 12 parametrov. A často zamestnanci spoločnosti využívali bežné prístroje z iných laboratórií a kvapky krvi museli riediť, aby mali dostatočné množstvo vzorky na test čo samozrejme sa robiť nemôže, pretože to môže výsledky skresľovať. Theranos na sťažnosti niekoľkých lekárov alebo otázky novinárov buď neodpovedal alebo odpovedal vyhýbavo.

Holmesova o investigatíve vedela a hovorí sa, že sa snažila zabrániť publikovaniu článku skrz Murdocha, ktorý má Wallstreet journal v portfóliu. Ešte v ten deň sa Holmesová zúčastnila relácie v CNBC, kde ju s tvrdeniami konfrontovali, ona len reagovala takým tým typickým motivačným citátom.

Napriek tomu to Holmesovej nepomohlo. Hneď v roku 2016 úrady zakázali Holmesovej poskytovať službe týkajúce sa krvného testovania na dva roky. Rovnako sa voči nej začali hromadiť obvinenia, napríklad štát Arizona ju obvinil z predaja testov obyvateľom Arizony, pri ktorých úspešnosti klamala. Rovnako SEC obvinil ju a jej manžela, prezidenta Theranosu Ramsha Balwaniho z podvedenia investorov, ktorí do spoločnosti investovali celkovo 700 miliónov dolárov. Rovnako boli obvinení z prikrášľovania finančných výsledkov, napríklad v roku 2014 tvrdili, že spoločnosť mala tržby 100 miliónov dolárov, pravdou bolo, že sa “pomýlili” o 3 nuly. Holmesová za to dostala pokutu 500-tisíc dolárov a zákaz byť vo vedení spoločnosti na 10 rokov. V druhej polovici roka 2018 už zostalo z celkového počtu 800 zamestnancov v zdarných rokoch, len 200 a bolo oznámené, že spoločnosť sa zruší a zo zvyšných peňazí či už v hotovosti alebo z majetku sa uspokoja dlhy voči investorom.

Súd ju uznal vinnou v štyroch bodoch

Samotná Holmesová a Balwini, ktorý je jej už teraz bývalí partner sa doteraz súdia. Holmesová sa snažila obhájiť a vykresliť samú seba ako obeť Balwiniho, ktorý ju mal sexuálne zneužívať a manipulovať. Napriek tomu porota jej neuverila a len pred pár dňami ju uznala vinnou v štyroch bodoch obžaloby, ktoré sa týkali podvedenia investorov, v ďalších štyroch bodoch, ktoré sa týkali podvedenia pacientov a doktorov je nevinná a v ďalších troch bodoch sa porota nezhodla a ďalší postup určí súd. Paradoxom je, že vinná je práve v bodoch, ktoré sa týkali investorov a nie pacientov, ktorým mohla byť učená chybná diagnóza, kvôli zlým výsledkom. Na jednej strane sa v médiách píše aj o chybe na strane štátu, kedy pevný disk s údajmi o výsledkoch pacientov Theranosu síce štát vlastnil, ale nemal k nemu heslo, pričom databáza Theranosu bola po odovzdaní pevného disku zmazaná. V konečnom dôsledku sa tento dôkaz nepoužil. Na strane druhej je ťažšie dokázať vinu Holmesovej pri výsledkoch pacientov ako pri oklamaní investorov, keďže s pacientami nebola v priamom kontakte.

37-ročná Holmesová odkráčala zo súdnej siene držiac sa za ruky so svojim súčasným partnerom a jej rodičmi. Holmesová sa somozrejme môže odvolať, čo môže proces ešte natiahnuť. Za každý bod obvinenia jej hrozí 20 rokov za mrežami, avšak už teraz sa hovorí o tom, že to bude menej. Finálne číslo sa dozvie po procese s jej bývalým partnerom Rameshom Balwinim.

Možno vám teraz napadne, či Holmesová predsa len nebola obeť a možno že len slepo verila svojmu startupu. Odpoveď je nie, z výpovedí vyplýva, že Holmesová sa dlhodobo snažila o falšovanie a umlčiavanie odporcov. Zamestnanci o mnohých veciach vo firme netušili a aj keď tušili, tak boli viazaní mlčanlivosťou. Niekoľkokrát napríklad použila pri jednaniach s investormi aj logo Pfizeru, ktorý s Theranosom nemal nič spoločné. Pri jednaní so sieťou lekární Walgreens predložila falošnú štúdiu s výsledkami krvi, keď na to prišiel finančný šéf Theranosu, tak ho Holmesová vyhodila. Holmesová aj s jej manželom cielene klamali, a dokázali podvod nafúknuť do obludných rozmerov.